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Exposición al sulfuro de hidrógeno (H2S) en la industria del petróleo y el gas: Riesgos y prevención

Blackline Safety 19 de mayo de 2021

AdobeStock_2806289El 26 de octubre de 2019, un trabajador y su esposa resultaron fatalmente heridos debido al sulfuro de hidrógeno (H2S) en una estación de bombeo de agua en Odessa, Texas, uno de los seis casos mortales de exposición al H2S en los Estados Unidos en los últimos dos años. El 4 de mayo de 2021, la Junta de Investigación de Productos Químicos y Peligros (CSB) de EE.UU. publicó su informe final del incidente con orientaciones sobre cómo prevenir futuros incidentes con las medidas de seguridad adecuadas.  

Esta entrada del blog describe lo sucedido, por qué la seguridad del H2S es una preocupación crítica para la industria del petróleo y el gas, y la orientación más reciente sobre cómo prevenir las lesiones y las muertes por H2S.  

¿Qué ha pasado?   

El informe de la CSB indica que el camión en cuestión llegó a la estación de inyección de agua en respuesta a una alarma de nivel de petróleo en una bomba de la instalación. Una estación de inyección de agua, habitual en Texas, utiliza bombas situadas en cámaras de bombeo para inyectar agua en el depósito de petróleo con el fin de aumentar la presión. El agua se retira posteriormente del petróleo extraído; sin embargo, el agua extraída de este proceso puede contener contaminantes nocivos, como el gas H2S. El H2S es extremadamente tóxico y puede ser rápidamente mortal cuando se acumulan altas concentraciones en un espacio cerrado como una cámara de bombeo. 

3 silos de almacenamiento

En la noche del 26 de octubre, el empleado entró en la caseta de bombeo, luego cerró

edir dos válvulas en un intento de aislar la bomba de alerta. No llevaba un dispositivo de control personal y no llevó a cabo un bloqueo para desconectar la bomba de las fuentes de energía antes de realizar el trabajo, pasos críticos que podrían haber salvado su vida. Entre los factores de riesgo adicionales se encontraban una seguridad deficiente en el lugar y un sistema de detección y alarma de H2S que no funcionaba en la caseta de bombeo.  

En algún momento, ya sea antes o después de la llegada del trabajador, la bomba se encendió automáticamente, liberando gas H2S en la caseta de bombeo. La zona cerrada carecía de ventilación adecuada, y el gas se concentró rápidamente hasta alcanzar niveles letales, hiriendo mortalmente al bombero. Esa misma noche, su mujer, preocupada porque su marido no había vuelto a casa, se dirigió al lugar con sus dos hijos. Ella también entró en la caseta de bombeo y también resultó herida mortalmente por el gas tóxico. Los niños del vehículo resultaron ilesos.  

¿Por qué es tan peligroso el H2S?  

Elsulfuro de hidrógeno (H2S) es muy común en las operaciones de petróleo y gas, y es extremadamente mortal. El gas H2S es más pesado que el aire, por lo que se acumula rápidamente en zonas bajas, así como en espacios confinados y mal ventilados, como la caseta de bombeo en el incidente de octubre de 2019. Si bien el gas H2S puede ser peligroso incluso en bajas concentraciones, solo unas pocas respiraciones en altas concentraciones pueden llevar a la inconsciencia, al coma e incluso a la muerte.  

"El sulfuro de hidrógeno es una de las principales causas de muerte por inhalación de gases en el lugar de trabajo en Estados Unidos. Según la Oficina de Estadísticas Laborales (BLS), el sulfuro de hidrógeno causó 60 muertes de trabajadores entre 2001 y 2010." Sólo en los últimos dos años se produjeron 6 sucesos mortales en Estados Unidos.  

Trabajador en la pila al atardecer

Aunque el gas H2S produce un olor reconocible a "huevo podrido", es muy arriesgado confiar en el olfato para evitar una exposición que provoque lesiones o la muerte. Se trata de
porque el gas H2S amortigua el sentido del olfato de los seres humanos (desensibilización olfativa) con bastante rapidez. De hecho, los niveles elevados de gas H2S amortiguan el sentido del olfato casi instantáneamente, lo que hace que el olfato sea muy poco fiable para identificar la presencia de gas H2S o reconocer niveles crecientes de H2S.  

Dado que el olfato no es fiable, es absolutamente esencial instalar detectores de gas y monitores de área fiables en cualquier espacio en el que exista riesgo de gas H2S. Esto es similar a la necesidad de sensores de monóxido de carbono en un hogar. Los trabajadores también deben llevar dispositivos personales de monitorización de gases en todo momento para garantizar que su zona de respiración está a salvo del H2S. Estos dispositivos controlan continuamente el aire que respira el usuario y le alertan al instante de la presencia de gas H2S en sus proximidades para que pueda evacuar y ponerse a salvo, evitando los efectos perjudiciales de una exposición prolongada al H2S.  

Como ocurre con cualquier problema de seguridad crítico, la detección de gases es esencial para proteger suficientemente la salud y la seguridad de los empleados y evitar accidentes mortales. Para mitigar el alto nivel de riesgo asociado a la exposición al H2S es necesario contar con múltiples líneas de defensa, incluyendo capas superpuestas de detección y monitorización de gases. 

Para saber más sobre los peligros del gas H2S, lea Lo que hay que saber sobre el sulfuro de hidrógeno.  

Prevención de incidentes con H2S: Guía de la CSB 

Como resultado de su investigación, la CSB (U.S. Chemical Safety and Hazard Investigation Board) formuló varias recomendaciones para hacer frente a los riesgos de la exposición al H2S y prevenir futuros incidentes. Estas recomendaciones son: 

  • Obligar al uso de dispositivos personales de detección de H2S. 
  • Desarrollar un programa de bloqueo/etiquetado específico para cada instalación, formalizado y completo. 
  • Encargar un análisis exhaustivo e independiente de cada instalación para examinar los sistemas de ventilación y mitigación. 
  • Desarrollar y demostrar el uso de un programa de gestión de la seguridad que incluya un enfoque en la protección de los trabajadores y los no empleados del H2S. 
  • Garantizar que los sistemas de detección y alarma de H2S se mantengan y configuren adecuadamente y desarrollar programas y procedimientos de detección y alarma específicos para el lugar. 
  • Asegúrese de que los sistemas de detección y alarma de H2S emplean múltiples capas de alertas exclusivas para el H2S. 
  • Desarrolle y aplique un programa de seguridad formal, escrito y específico para el sitio, con el fin de evitar la entrada desconocida e imprevista de personas ajenas a la empresa. 

Blackline Safety Está aquí para ayudar  

Los protocolos y sistemas de seguridad adecuados son cruciales para evitar tragedias. Sea consciente de los peligros de su lugar de trabajo. Póngase en contacto con nosotros si no está seguro de los riesgos para sus trabajadores o de los requisitos para sus entradas en espacios confinados. Nuestros consultores de monitorización de gases están disponibles para ayudarle a proteger la salud y la seguridad de los empleados, a la vez que cumplen con las últimas normativas de seguridad. 

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